El desfile de Filadelfia agrava el brote de gripe española

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El 28 de septiembre de 1918, un desfile de Liberty Loan en Filadelfia provocó un gran brote de gripe española en la ciudad. Cuando terminó la pandemia, se estimaba que entre 20 y 50 millones de personas habían muerto en todo el mundo.

La influenza es un virus altamente contagioso que ataca el sistema respiratorio y puede mutar muy rápidamente para evitar ser asesinado por el sistema inmunológico humano. Por lo general, solo los muy ancianos y los muy jóvenes son susceptibles de morir a causa de la gripe. Aunque una pandemia del virus en 1889 había matado a miles de personas en todo el mundo, no fue hasta 1918 que el mundo descubrió lo mortal que podía ser la gripe.

El origen más probable de la pandemia de gripe de 1918 fue un ave o un animal de granja en el Medio Oeste de Estados Unidos. El virus pudo haber viajado entre aves, cerdos, ovejas, alces, bisontes y alces, y eventualmente mutando a una versión que se apoderó de la población humana. La mejor evidencia sugiere que la gripe se propagó lentamente por los Estados Unidos en la primera mitad del año y luego se extendió a Europa a través de algunas de las 200.000 tropas estadounidenses que viajaron allí para luchar en la Primera Guerra Mundial. en su mayoría desaparecieron de América del Norte, después de pasar un precio considerable.

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Durante el verano de 1918, la gripe se extendió rápidamente por toda Europa. Una de sus primeras paradas fue España, donde finalmente se hizo conocida en todo el mundo como la gripe española. La gripe española fue muy inusual porque pareció afectar a personas fuertes en la flor de la vida en lugar de a bebés y ancianos. A finales del verano, unas 10.000 personas habían muerto. En la mayoría de los casos, las hemorragias en la nariz y los pulmones mataron a las víctimas en tres días.

Cuando comenzó el otoño, la epidemia de gripe se salió de control. Los puertos de todo el mundo, por lo general los primeros lugares en un país infectados, informaron de problemas graves. En Sierra Leona, 500 de los 600 trabajadores portuarios estaban demasiado enfermos para trabajar. África, India y el Lejano Oriente reportaron epidemias. La propagación del virus entre tanta gente también parece haberlo hecho aún más mortal y contagioso a medida que mutaba. Cuando la segunda ola de gripe azotó Londres y Boston en septiembre, los resultados fueron mucho peores que los de la cepa de gripe anterior.

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Doce mil soldados en Massachusetts contrajeron la gripe a mediados de septiembre. Cada división de las fuerzas armadas reportaba cientos de muertes cada semana debido a la gripe. Filadelfia fue la ciudad más afectada de Estados Unidos. Después del desfile de Liberty Loan (celebraciones para promover los bonos del gobierno que ayudaron a pagar la causa aliada en Europa) el 28 de septiembre, miles de personas se infectaron. La morgue de la ciudad, construida para albergar 36 cuerpos, ahora se enfrentaba a la llegada de cientos en unos pocos días. Toda la ciudad fue puesta en cuarentena y murieron casi 12.000 residentes de la ciudad. En general, en los Estados Unidos, cinco de cada mil personas fueron víctimas de la gripe.

En el resto del mundo, el número de muertos fue mucho peor. En América Latina murieron 10 de cada mil personas. En África, fue del 15 por mil y en Asia llegó al 35 por mil. Se estima que hasta 20 millones de personas murieron solo en la India. El diez por ciento de toda la población de Tahití murió en tres semanas. En Samoa Occidental, murió el 20 por ciento de la población. Más personas murieron por la gripe que por todas las batallas de la Primera Guerra Mundial juntas.

Vea toda nuestra cobertura pandémica aquí











Cómo dos ciudades de EE. UU. Respondieron a la pandemia de gripe de 1918 de manera muy diferente y qué podemos aprender de esos errores

El 28 de septiembre, la ciudad de Filadelfia organizó su desfile "Liberty Loan" en medio del brote de gripe de 1918-19, a veces conocido como gripe española. Poco tiempo después, los hospitales estaban al máximo de su capacidad y habían muerto 2.600 personas.

Casi al mismo tiempo, la ciudad de St. Louis estaba cerrando escuelas, bibliotecas, juzgados, iglesias, patios de recreo, además de limitar el número de personas en tranvías y turnos de trabajo escalonados para minimizar el contacto.

Finalmente, Filadelfia siguió su ejemplo. Pero según un estudio publicado en el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias, pasaron solo dos días, del 5 de octubre al 7 de octubre, desde que aparecieron los primeros casos en St. Louis hasta que se promulgaron los cierres. En Filadelfia, fueron más de dos semanas.

Estas acciones muy diferentes contra la pandemia de gripe en 1918-19 llevaron a resultados muy diferentes para las dos ciudades. En su apogeo, la tasa de mortalidad en St. Louis era un octavo de la de Filadelfia. De hecho, de septiembre a febrero de ese invierno, la tasa de muerte por gripe fue de aproximadamente 358 por 100.000 personas en St. Louis y 748 por 100.000 en Filadelfia, según un estudio de JAMA.

Si bien vivimos en diferentes épocas en comparación con 1918, hay lecciones que podemos aprender de esta historia para asesorar sobre cómo lidiar con la actual pandemia de coronavirus.

"Cerrar escuelas, teatros y otros lugares donde se reúne mucha gente es esencial, ya que los virus respiratorios, incluida la gripe pandémica de 1918 y el SARS-CoV-2, se propagan fácilmente cuando las personas están muy cerca unas de otras y cuando tocar las mismas superficies, incluso con horas de diferencia ”, dijo Jennifer Toller Erausquin, epidemióloga social y profesora asistente en el departamento de educación para la salud de la UNC Greensboro.

"El objetivo del distanciamiento social y el aislamiento es reducir la tasa máxima de mortalidad. Un objetivo secundario es reducir el exceso de mortalidad acumulada. En conjunto, esto es lo que los epidemiólogos quieren decir cuando hablamos de 'aplanar la curva'". St Louis pudo decir haz ambas cosas, dijo.


El desfile de 1918 que sembró la muerte en Filadelfia

La pandemia de influenza de 1918-19 mató entre 50 y 100 millones de personas en todo el mundo, más de las que murieron en las batallas de la Primera Guerra Mundial.En Estados Unidos, la ciudad más afectada fue Filadelfia, donde se estimuló la propagación de la enfermedad. por lo que se suponía que iba a ser un evento alegre: un desfile.

Escribiendo en Pensilvania Historia: una revista de estudios del Atlántico medio, el historiador Thomas Wirth explica lo sucedido: & # 8220 El 28 de septiembre, a pesar de la creciente infiltración de la enfermedad entre la población civil, se llevó a cabo una manifestación por la Cuarta Liberty Loan Drive con un debate mínimo sobre las repercusiones para la salud pública. & # 8221 jefe del Hospital Naval de Filadelfia & # 8217s dijo al Libro mayor público en los días previos al desfile: & # 8220 No hay motivo para alarmar más. Creemos que lo tenemos muy bien controlado. & # 8221 Entonces, el desfile siguió adelante. & # 8220En las calles del centro de Filadelfia, 200.000 personas se reunieron para celebrar una inminente victoria aliada en la Primera Guerra Mundial. Una semana después de la manifestación, se estima que 45.000 habitantes de Filadelfia estaban afectados por la influenza. & # 8221

Aunque con frecuencia se la denomina gripe española, la enfermedad no se originó en España. Más bien, la neutralidad del país en tiempos de guerra contribuyó a que los periódicos informaran más sobre su escalada. Exactamente dónde y cuándo comenzó en 1918 todavía se está especulando. Pero para el otoño de ese año, había llegado a Filadelfia.

& # 8220Al principio, la epidemia de Filadelfia & # 8217 no difería de la de otras ciudades importantes de Estados Unidos & # 8221, escribe el historiador James Higgins en Legados de Pensilvania. & # 8220 Sin embargo, en la primera semana de octubre, aproximadamente cinco semanas después del brote, la tasa de mortalidad de Filadelfia & # 8217 se aceleró en un aumento sin igual en ninguna ciudad del país, tal vez en cualquier ciudad importante del mundo. & # 8221 Y ese pico es atribuido al evento patriótico, uno de los varios mítines de Liberty Loan organizados en Filadelfia para recaudar dinero para la guerra. Esta vez se le unió un invitado funesto: & # 8220El virus, una presencia invisible en el desfile, había disfrutado de una oportunidad sin precedentes para extenderse por toda la ciudad y en los próximos días anunció su presencia en una ola vertiginosa de enfermedad y muerte. & N.º 8221

Pronto los hospitales estuvieron a su capacidad, al igual que las morgues y los cementerios. En un estudio publicado en 2009 en la procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias En las curvas de incidencia de la epidemia de 1918 en Filadelfia, los investigadores señalan que, 72 horas después del desfile, todas las camas de la ciudad & # 8217s 31 hospitales se llenaron y para & # 8220 la noche del 3 de octubre, el cierre de escuelas, iglesias, y lugares de entretenimiento público fue adoptado por el ayuntamiento de Filadelfia. & # 8221

En seis semanas, 12.000 murieron. El olor a cadáveres abandonados en las casas mientras esperaban ser trasladados impregnaba las calles. La propagación del virus se vio agravada por las condiciones existentes en la ciudad: una población en auge atraída por las industrias de la guerra, una densidad de viviendas y la falta de servicios de saneamiento y agua potable en estos vecindarios de clase trabajadora.

El desfile de Liberty Bonds en Filadelfia, 1918 a través de Wikimedia Commons

A la crisis se sumaba la escasez de personal médico, ya que muchos estaban en el extranjero en el esfuerzo de guerra. A medida que más y más personas se enfermaban, el funcionamiento de la ciudad se detuvo. & # 8220 Miles de trabajadores de la ciudad estaban enfermos, incluidos conductores de tranvías, recepcionistas telefónicos, comerciantes y recolectores de basura, & # 8221 escribe la historiadora de enfermería Arlene W. Keeling en Informes de salud pública. & # 8220 En los distritos de viviendas ya superpoblados, las condiciones simplemente empeoraron. Cuando las enfermeras también se enfermaron, la situación se volvió crítica. & # 8221

El director de salud pública de la ciudad, Wilmer Krusen, declaró: & # 8220Si me preguntaran las tres cosas que Filadelfia más necesita para conquistar la epidemia, yo le diría & # 8216Enfermeras, más enfermeras y aún más enfermeras '. & # 8221 Con Ante la escasez de enfermeras, las monjas de la arquidiócesis católica romana intervinieron para ofrecer cuidados. Es importante destacar que no solo visitaban hospitales, sino que iban a vecindarios marginados durante mucho tiempo por la ciudad donde muchos de los enfermos, especialmente aquellos que no podían pagar los servicios médicos o afroamericanos a quienes no se les permitía ingresar a los hospitales segregados, estaban muriendo.

& # 8220La importancia del trabajo de las Hermanas & # 8217 en las comunidades afroamericanas no puede ser exagerada durante este tiempo de severa segregación racial, & # 8221 escribe la historiadora Christina M. Stetler en Historia de Pensilvania. & # 8220Las hermanas iban a los hogares de afroamericanos para brindar la atención que tanto necesitaban, ya que los pacientes afroamericanos y las familias tenían pocas otras vías de asistencia. & # 8221

Los estudiantes de los seminarios católicos ayudaron a enterrar a los muertos. En junio de 1919, el reverendo Thomas C. Brennan recordó la situación en el cementerio de la Santa Cruz, según consta en el Registros de la Sociedad Histórica Católica Estadounidense de Filadelfia:

¿Quién puede describir las escenas que se vieron a simple vista durante estos desgarradores días? Animus meminisse horret luctuque refugio. Debemos contentarnos con pequeñas insinuaciones. En todas partes, en todas direcciones, tumbas frescas se alejaron de la mirada del espectador, lo que hizo que el cementerio bien cuidado se pareciera a un campo de batalla desgarrado por los proyectiles. Una procesión constante de coches fúnebres presionaba a las puertas, coches fúnebres y sustitutos de coches fúnebres: vagones de periódicos, camiones, carros de carbón, carros de cenizas.

Muchos de los enterrados fueron enterrados sin lápidas en largas trincheras. Las muertes deben haber sentido que nunca terminarían. Pero en noviembre, la virulencia de la enfermedad disminuyó. Aunque hubo casos en 1919, la frecuencia de infección disminuyó. La hierba creció sobre las tumbas excavadas a toda prisa en Holy Cross. Y a medida que la gente mejoraba y el país se veía atrapado en la euforia del final de la Primera Guerra Mundial y el final de la epidemia, la breve agitación de la epidemia comenzó a desvanecerse de la memoria colectiva.

Incluso en marzo de 1919, solo unos meses después del brote, el reverendo Francis E. Tourscher se sintió obligado a comenzar una compilación de historias orales de las monjas católicas de Filadelfia, con un reconocimiento de la amnesia de las epidemias:

Los hechos no registrados se pierden rápidamente en los nuevos intereses del tiempo cambiante. [& # 8230] Nos queda poco ahora, más allá de las meras estadísticas materiales y las vagas impresiones extraídas de & # 8220 informes en papel & # 8221 de la epidemia de cólera que visitó Filadelfia en 1832. Probablemente sepamos lo mismo de la & # 8220 Muerte negra & # 8221 de 1348 en Europa o de la & # 8220Sweating Sickness & # 8221 de 1529 en Inglaterra como nosotros de la & # 8220Yellow Fever & # 8221 que arrasó en nuestras ciudades del Sur y amenazó al Norte, en 1849 y nuevamente en 1854.

Las historias de estos testigos ahora son invaluables para ofrecer una visión a nivel del suelo de la epidemia de Filadelfia. Ellos relatan cómo las monjas trabajaron a través de líneas de clase y raciales. Hay escenas de familias enteras muriendo una a una. Las monjas describieron limpiar casas, visitar hospitales, llevar agua limpia a los débiles y permanecer con los moribundos en sus últimos momentos. El relato de Tourscher, concluido en el número de septiembre de 1919 de la Registros de la Sociedad Histórica Católica Estadounidense de Filadelfia, incluye hermanas de St. Anne & # 8217s que encuentran & # 8220 una madre y dos hijos [que] habían estado acostados completamente vestidos durante cuatro días sin nadie que se les acercara. & # 8221 En otro & # 8220 & # 8216well-to- hacer familia & # 8217 las Hermanas [de St. Columba & # 8217s] encontraron cinco niños, todos enfermos, en diferentes partes de la casa, y la madre en la cama absolutamente inconsciente. & # 8221 Las hermanas hicieron lo que pudieron: cambiar la ropa de cama , llevar comida y, a veces, en última instancia, enviar a buscar un médico y un sacerdote.

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Ningún monumento o monumento público en Filadelfia conmemora las acciones de quienes cuidaron a los enfermos o fallecidos. El 28 de septiembre de 2019, exactamente 101 años desde el mortífero desfile de 1918, el grupo de artistas Blast Theory, en colaboración con el Museo Mütter del Colegio de Médicos de Filadelfia, encabezó una procesión para conmemorar a los muertos y honrar a quienes los cuidaron. Los participantes llevaban los nombres de una víctima mientras se cantaba la letanía de los muertos.

Una película de este desfile contemporáneo es parte de la nueva Escupir propaga la muerte: la pandemia de influenza de 1918-19 en Filadelfia exposición en el Mütter Museum. A través de artefactos, historias personales, certificados de defunción e investigaciones recientes, recuerda esta era de la historia a menudo olvidada. También mira hacia el futuro para ver cómo las lecciones del pasado pueden prepararse para el futuro, preguntando: ¿estamos más preparados hoy para una epidemia y quién estará allí para cuidar?


El desfile de Filadelfia empeora el brote de gripe en España - HISTORIA

La caricatura en el frente deportivo de The Inquirer el 6 de octubre de 1918 retrataba lo que estaba sucediendo en Filadelfia durante el sombrío dominio de la influenza española ese otoño e invierno.

Un fan desaliñado que muerde puros fue fotografiado sentado en la cima de un mundo deportivo que había sido "cerrado a causa de una enfermedad".

"Vaya", dijo el fan descontento, "esto se está convirtiendo en un basurero solitario".

En 2020, mientras los oficiales deportivos aquí y en otros lugares luchan por lidiar con el brote mundial de coronavirus, la epidemia de influenza de hace un siglo podría ofrecer algunas pistas.

Durante ese otoño e invierno, la gripe mató a unos 50 millones en todo el mundo, 675.000 en los Estados Unidos. Aquí en Filadelfia, donde en un momento los trabajadores de la ciudad fueron de cuadra a cuadra recolectando cuerpos, 12,191 residentes murieron en un período de cuatro semanas. Más de 700 sucumbieron solo el 16 de octubre.

Por toda la ciudad, las niñas cantaban una rima macabra mientras saltaban la cuerda:

Los funcionarios respondieron prohibiendo la mayoría de las reuniones públicas. Los eventos deportivos afectados incluyeron partidos de fútbol americano en la escuela secundaria y la universidad, partidos de fútbol amateur y una pelea entre Jack Dempsey y Battling Levinsky.

El brote también cobró algunas figuras destacadas del deporte de Filadelfia.

Una ex estrella de fútbol de Penn, el tackle William Robinson, murió a causa de la enfermedad mientras se entrenaba para ser piloto del Ejército. Chandler Richter, el hijo del fundador y editor de Sporting Life, un influyente semanario con sede en Filadelfia, fue otra víctima. Y el hermano del manager de los A, Connie Mack, Tom, murió de gripe en su casa de Massachusetts con su famoso hermano a su lado.

"Mi padre estaba delirando", dijo la hija de Tom, Helen, a los periodistas. “Pero cuando llegó el tío Connie, se enderezó y hablaron sobre la familia, los negocios y el béisbol. Pasaron las últimas horas juntos antes de que mi padre muriera. El tío Connie estaba muy conmocionado ".

En Penn, donde los cuáqueros venían de una aparición en el Rose Bowl en 1917, la gripe golpeó duramente al fútbol. El entrenador Bob Folwell tuvo que ser hospitalizado, y en un momento a mediados de octubre, solo 22 de sus jugadores estaban lo suficientemente saludables para practicar.

El juego de Penn contra Georgia Tech fue cancelado. Los cuáqueros pospusieron un concurso con los marines de Navy Yard, y cuando tuvo lugar el 26 de octubre, se jugó en un Franklin Field vacío.

Se canceló un mitin en el campus para un juego muy esperado contra el eventual campeón nacional Pitt, al igual que una recaudación de fondos de bonos de guerra con la estrella de cine William S. Hart.

Penn no estaba solo. La mayoría de los equipos de fútbol americano universitario, incluido un equipo invicto de Michigan, tuvieron que acortar sus horarios debido a la epidemia.

Mientras que Pittsburgh permitió que tuvieran lugar en estadios vacíos, Filadelfia prohibió todos los juegos de fútbol de la escuela secundaria. Cuando Minneapolis hizo lo mismo, algunas escuelas ignoraron la restricción y la policía tuvo que detener los concursos ilícitos.

Major League Baseball tuvo suerte. Debido a la Primera Guerra Mundial, su temporada había terminado un mes antes, el 2 de septiembre, antes de lo peor del brote. Aún así, a lo largo del béisbol organizado, al menos siete jugadores, incluida la estrella de la Liga Negra Ted Kimbro, finalmente murieron a causa de la gripe.

En Filadelfia, esa temprana conclusión de la temporada evitó que los Filis, que ocupaban el sexto lugar, y los Atléticos, que ocupaban el octavo lugar, tuvieran un efecto real. Pero cuando los Medias Rojas y los Cachorros se enfrentaron en la única Serie Mundial que se jugó en su totalidad en septiembre, la gripe estaba ganando fuerza.

Esa Serie fue impugnada a pesar de las súplicas de algunos médicos de Boston, quienes advirtieron que las grandes multitudes en Fenway Park podrían ser incubadoras de enfermedades. Babe Ruth de Boston, entonces un robusto joven de 23 años, fue golpeado dos veces, pero luchó lo suficiente como para lanzar y ganar un par de juegos para los victoriosos Red Sox.

El béisbol prohibiría temporalmente el spitball como medida de precaución para la salud, y en al menos un juego de ligas menores, los jugadores usaban máscaras, animados por una pequeña cancioncilla que los instaba a “obedecer las leyes y usar la gasa. Proteja sus mandíbulas de las patas sépticas ".

La pelea sin título entre Dempsey y Levinsky, un peso semipesado de Filadelfia, se pospuso a fines de septiembre. Cuando finalmente tuvo lugar en noviembre en el Olympia Club, Dempsey anotó un nocaut en el tercer asalto.

Filadelfia no tendría un equipo de la NHL hasta dentro de 49 años, pero el impacto de la gripe en la liga de hockey se puede detectar en su artefacto más famoso, la Copa Stanley.

En medio de la lista de campeones grabada en la Copa se encuentra esta entrada:

Los Canadiens habían ido a tiempo extra para ganar el Juego 5 en Seattle el 30 de marzo. Después, varios jugadores de Montreal colapsaron con fiebres de hasta 105. Algunos tuvieron que ser hospitalizados. A otros se les ayudó a regresar a sus hoteles.

Con la serie empatada en 2-2-1, el partido decisivo estaba programado para jugarse el 1 de abril. Menos de seis horas antes de su inicio programado, el gerente general de Montreal, George Kennedy, él mismo enfermo, dijo que su equipo agotado por la influenza no podía Seguir. Cuando la NHL rechazó su solicitud de utilizar jugadores de otro equipo, Kennedy anunció que la Copa tendría que ceder a Seattle.

Los deportistas metropolitanos no aceptarían su generosidad, alegando que la enfermedad no era culpa de los canadienses y que no deberían sufrir por ello.

Cuatro días después, uno de los canadienses afectados, el defensa Joe Hall, murió. Kennedy nunca se recuperó por completo y sucumbió unos años después.


El desfile de Filadelfia empeora el brote de gripe en España - HISTORIA

Entró en la ciudad como un ladrón en las sombras a fines del verano de 1918, y cuando se fue, en marzo de 1919, siguió una línea de cadáveres de 20.000 hombres.

La gran pandemia de gripe mató de 50 millones a 100 millones en todo el mundo y alrededor de 700.000 en los Estados Unidos en 1918 y 1919. Filadelfia recibió un golpe devastador. En un momento, durante un período de seis semanas en el otoño de 1918, un ciudadano de Filadelfia moría de gripe cada cinco minutos.

El 12 de octubre de 1918, la insidiosa enfermedad mató a 800 personas en la ciudad, la cifra más alta en un día.

En lo profundo del brote, la ciudad publicó advertencias en las calles: "La escupida propaga la muerte".

Y eso fue prácticamente todo el reconocimiento del gobierno de que las cosas no iban bien. No hubo un reconocimiento público real de la magnitud del desastre. Simplemente se desvaneció.

Ahora el Museo Mütter del Colegio de Médicos de Filadelfia, ¿quién más? - está preparando su exposición más ambiciosa para sacar el brote mortal de las sombras y contar la historia de la enfermedad, la ofuscación del gobierno, el heroísmo público y el legado de la muerte.

La exposición, titulada apropiadamente, "La saliva propaga la muerte: la pandemia de influenza en Filadelfia", se inaugura el 17 de octubre y tendrá una duración de varios años. El 28 de septiembre se llevará a cabo un desfile que conmemora a los caídos y reconoce el heroísmo de los trabajadores de salud pública y los muchos voluntarios. Está siendo producido por el colectivo de artistas británico Blast Theory.

"No hay monumentos a la gripe", dijo Robert Hicks, director del museo y de la vasta biblioteca histórica de la universidad. “La guerra termina. La guerra es lo que eclipsa todo y el gobierno tuvo mucho que ver con el hecho de que la gripe no sea reconocida. El presidente Wilson nunca hizo una declaración pública sobre la gripe porque no quería desviar la atención del público de la Primera Guerra Mundial y el último gran impulso para ganar la guerra ".

En opinión de Wilson, nada era más importante que librar y ganar la guerra, excepto, quizás, pagarla. Así fue que el 28 de septiembre de 1918, después de que la ciudad ya estaba en las garras de la pestilencia, el cuarto desfile de Liberty Loan comenzó en Broad Street con el objetivo de recaudar fondos para bonos de guerra.

Más de 200.000 personas se alinearon en Broad Street ese día para animar el esfuerzo bélico y, sin saberlo, para propagar enfermedades.

No es que nadie supiera los peligros de las grandes concentraciones públicas convocadas en medio del contagio. Los médicos lo sabían. Pero la ciudad se negó a hablar públicamente sobre esos peligros, tal vez porque el gobierno federal no deseaba que nada obstaculizara los esfuerzos de financiamiento.

Un grupo de médicos frenéticos acudió a la prensa. Seguramente los periódicos alertarían al público.

“Hubo médicos que advirtieron a la ciudad que el desfile era una mala idea y les dijeron: 'Vamos a hacer el desfile'”, dijo Hicks. “Luego los médicos dijeron:“ Vamos a poner avisos públicos en los periódicos advirtiendo a la gente. Ningún periódico los publicaría. Todo esto fue parte del patriotismo hipercargado de la Primera Guerra Mundial. Nunca hemos visto censura en este país como en la Primera Guerra Mundial, ejercida desde el presidente hacia abajo. No tuvimos ninguna agencia federal interviniendo para hacer algo importante o hacer un gran anuncio ".

El desfile continuó, según lo planeado, y la gente murió, quizás por falta de advertencia. Nancy Hill, directora de proyectos de Mütter, dijo que hubo un "aumento dramático" en las muertes relacionadas con la gripe después del desfile, aunque es difícil decir que el desfile en sí mismo fue la causa.

“El desfile fue un momento crucial en el que la conciencia cambió”, dijo. Una vez que el frenesí patriótico centrado en el dinero para los bonos de guerra se calmó, dijo, la gente miró a su alrededor y se dio cuenta de que se había deslizado hacia una situación de "saca a relucir tu muerte".

El Mütter tiene la intención de conmemorar a los caídos el 28 de septiembre, el 101 aniversario del desfile de Liberty Loan mal concebido, con una marcha de cuatro millas desde el Navy Yard hasta el Ayuntamiento, producido por Blast Theory.

El desfile contará con grandes carrozas iluminadas y una partitura musical creada por el compositor ganador del Premio Pulitzer David Lang (quien tuvo miembros de su familia afectados por la gripe) y The Crossing, el grupo coral ganador del Grammy. La música, entrelazada con los nombres de los que murieron en el día más fatal, el 12 de octubre, se transmitirá por los teléfonos celulares a los participantes del desfile.

Con el resplandor iluminado de las pantallas de los teléfonos móviles y las paredes luminosas de la plataforma móvil, el desfile debería crear una eflorescencia sombría al anochecer; al menos esa es la esperanza.

(Se invita al público a inscribirse para participar en el desfile en www.spitspreadsdeath.com).

Blast Theory también está haciendo una película del evento, que estará a la vista en la exposición del museo, junto con numerosas exhibiciones interactivas digitales que permiten la exploración y clasificación (por vecindario o bloque, por ejemplo) de 20,000 artefactos de certificados de defunción más de 200 fotografías. documenta historias orales e información de salud pública.

“Cada certificado de defunción abre una ventana a la vida de una persona que de otra manera se desconoce”, dijo Hicks. “Por ejemplo, nos enteramos de Eliza Boney, una mujer afroamericana que nació en Carolina del Norte y que 'cuidaba la casa de su marido' en el norte de Filadelfia. Estaba en las primeras etapas del embarazo cuando murió poco antes de cumplir los 20 años. Eliza es una de las muchas que no están en los libros de historia, pero esta exposición honrará su memoria ”.

“Blast Theory ha trabajado muy duro para asegurarse de que esta no sea una marcha funeraria”, dijo Hill, el gerente del proyecto. “Queremos conmemorar a aquellos que murieron en 1918, quienes a menudo no recibieron los entierros, los funerales, nada que pudieran haber querido. También queremos honrar a los trabajadores de salud pública modernos. Queremos asegurarnos de establecer un paralelismo entre esta mujer que estaba en el suelo y que llevaba un botón de Liberty Loan en 1918 y las enfermeras de nuestras salas de emergencia de hoy, que serán las primeras en saber cuándo esto volverá a suceder. Se están poniendo en peligro por otro virus nuevo como este ".

En esa misma línea, el Mütter organizará una feria de salud en el parque Mifflin Square en el sur de Filadelfia el 7 de septiembre. Se ofrecerán vacunas contra la gripe gratis allí, en el desfile y en otros momentos durante la exhibición.

La única marca que dejó la gripe en la ciudad, señaló Hicks, está en los cementerios, donde lápidas tras lápidas llevan la fecha de fallecimiento de un día sombrío en el otoño de 1918.

Los muertos hablan elocuentemente en su silencio, pero aquí hablan solos. No se modificó ninguna política de gestión de la salud pública como consecuencia del desastre. Los protocolos hospitalarios siguieron siendo los mismos. Después de todo, la epidemia terminó en marzo de 1919, ¿por qué hacer planes para el pasado?

Solo los investigadores médicos, que se dedicaron a una búsqueda incesante de los orígenes y el tratamiento de la gripe, se mantuvieron firmes. Determinaron que era un virus en la década de 1930 y desarrollaron una vacuna en la década de 1940. En el camino, hicieron otros descubrimientos en busca de investigaciones sobre el virus de la gripe: les debemos penicilina.

“El efecto duradero más visible son las lápidas”, dijo Hicks. "Una de las cosas que la gente debería preguntar es: '¿Existe un plan de la ciudad, un plan de respuesta a emergencias?' Deberían preguntar qué significa eso".


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Cólera vs.gripe: Éxitos y fracasos históricos de la epidemia de Filadelfia

A estas alturas, la mayoría de los estadounidenses han escuchado la advertencia de la decisión de Filadelfia de realizar un gran desfile patriótico con casi 100.000 espectadores en el otoño de 1918, un evento de gran propagación al que se atribuyó el abrumador brote de gripe en la ciudad en los días siguientes. Dentro de las 72 horas posteriores al desfile, todas las camas de hospital de la ciudad estaban llenas. En seis semanas, murieron más de 12.000 personas, lo que equivale a una muerte cada cinco minutos.

Durante la pandemia actual, la respuesta de Filadelfia de 1918 se ha convertido en el ejemplo de cómo no manejar un brote. Pero la "gripe española" ciertamente no fue la primera enfermedad infecciosa que la ciudad había enfrentado, y el historiador Timothy Kent Holliday argumenta que Filadelfia estaba bien equipada para los brotes décadas e incluso siglos antes.

Holliday obtuvo su doctorado esta primavera con su disertación titulada "Sensaciones mórbidas: intimidad, coerción y enfermedad epidémica en Filadelfia, 1793-1854". Su investigación analiza las epidemias en Filadelfia y el papel de lo que él llama cuidado íntimo en el manejo de esas enfermedades en instituciones, hospitales, prisiones y estaciones de cuarentena como el Lazaretto.

Penn hoy habló con Holliday sobre por qué cree que Filadelfia estaba mejor preparada para el cólera en 1832 que casi un siglo después cuando la gripe aterrizó en el Navy Yard, y qué lecciones pueden aprender los ciudadanos y los gobiernos al comparar los dos brotes.

¿Por qué se hace tanto referencia a la epidemia de gripe de 1918 durante el brote actual de COVID-19?

El mejor paralelo de lo que está sucediendo ahora siempre será la pandemia de 1918 solo porque es una especie de centenario, es viral y se transmite por el aire.

But the 1832 cholera outbreak is also something that you can draw parallels with to COVID because it’s a disease wending its way across the world and people are really frightened by it. The world is tracing its movement, and it is interpreted as a new disease, as was cholera in the mid-1800s.

The place where the cholera outbreak becomes a good foil for the 1918 pandemic is that Philadelphia was really well prepared for cholera. They had hospital care in place to address the excess mortality and excess illness that cholera would bring. There wasn’t the same kind of strain on public health as there was in 1918.

Why was Philadelphia more prepared for cholera than the flu?

For one, cholera spread over the course of years, so cities could brace themselves a little further in advance.

Secondly, and this is kind of a happy accident, Philadelphia had a really good municipal water supply. And they didn’t know it at the time, but cholera was transmitted through water.

What did the city do to gear up for a possible cholera outbreak?

As cholera was spreading throughout Europe, the city government and the board of health established a number of cholera hospitals, sort of temporary locations where cholera of patients could be treated. These are like schoolhouses, carpenter shops, not newly erected buildings. They were places chosen for their airiness that were easily ventilated. Basically, they were whatever buildings fit that criteria they could get their hands on because a lot of places didn’t want to volunteer to house cholera patients out of fear. People didn’t want to be living next to places that were going to be designated as cholera hospitals.

They established about 20 of these temporary hospitals. A lot of them housed just a few patients over the course of the epidemic. Some of them stayed empty the whole time.

So, Philadelphia was really well prepared in terms of having an infrastructure in place to house cholera patients and to take care of them. They also appointed cholera physicians who would be tasked with managing the hospitals and the Sisters of Charity were really important as care providers during this time, too. So, you had religious nurses, you had lay nurses, you had attending physicians, and you had the presiding physicians in these hospitals. They were really very well staffed.

They could be chaotic places, some of the more crowded ones. But I think the point of all this is that Philadelphia prepared itself for the arrival of cholera well in advance.

To compare, in the early 20th century, and maybe the late 19th century, the onus was often placed on individuals to combat disease. There’s a big moral component and an individual component to what’s called ‘the new public health model’ in the era of the 1918 pandemic. As a result of that, at a governmental level, the underlying sort of systemic factors that contributed to the spread of infectious disease were ignored in favor of putting the onus on individual action.

Why was this idea of individual action popular at the time?

I think that it’s connected really strongly to germ theory because one of the side effects of germ theory is that the seat of disease becomes the individual. Disease is transferred from person to person.

So, the focus is on educating the individual, modifying the individual’s habits, and as a result, a lot of public health officials and physicians ignored or just didn’t pay attention to underlying systemic factors that would influence behavior or a range of behaviors available to people. Like we see today, not everybody is in a position where social distancing is an option. It was the same in 1918. You have people who are living in crowded tenement houses and are not able to avoid congregating. You have people whose livelihoods depend on close intimate contact with others. And there’s the focus on, ‘Oh, you need to do this and that and the other as an individual, as a person to make yourself a better person.’ Rather than saying, ‘Here’s what we as a community need to do to fix what is wrong or what needs to be addressed on a systemic level.’

How did the idea of individual action affect the response?

Philadelphia in 1918 is a really good example of an object lesson of how not to do public health.

The city’s public health director, Wilmer Krusen, gets a lot of blame from historians and amateur historians for letting the parade that we’ve all heard about go on in 1918 that led to the spike in cases in Philadelphia. Some historians have started to push back against that and say that it wasn’t necessarily within Krusen’s power to cancel it. Especially because the mayor at the time, Thomas Smith, was such a ‘boss mayor,’ very typical of what you might associate with that era.

Krusen toed a middle line between putting the ball in the court of individuals versus the government. So, when the state government ordered the closure of cinemas, theaters, ice cream parlors, and other places of social gathering, Krusen also added to that the closure of schools and places of worship. So, he recognized in a way that a lot of historians have ignored that there was a role for umbrella government initiatives to enforce what we would call social distancing.

There were things done wrong, and a lot had to do with corrupt politicians. If you look at the mortality rate of the 1918 flu pandemic, the top three cities are Pittsburgh, Scranton, and Philadelphia. Not only are they all in Pennsylvania, which had a lot of government corruption at the time, but they’re all cities with big boss mayors or boss governments.

The most obvious thing that's associated with ‘boss politics’ is corruption, corruption, corruption. Like a mayor who makes nails and sells them to the city and has the city buy them at exorbitant prices. It’s basically just running the government like a machine, like a business. Appointing people to positions based on personal financial interests and operating in ways that might seem pretty familiar on the federal level today.

So, what kind of lessons can citizens and governments take from the cholera epidemic?

Public health organizations, and the government more broadly, need to be invested in preparation for an infectious disease outbreak, even when there is no clear and present danger for such an outbreak.

Philadelphia in 1831 was preparing itself for cholera, but it was also already kind of prepared in the sense that there was already a strong history of public health, stretching back to the 1790s with yellow fever. Public health initiatives in Philadelphia really strengthened in response to that. The really clean municipal water supply is just one example of that.

For today, the big lesson from the cholera response is to be prepared, even in times when there isn’t an imminent risk for an outbreak.


1918 Spanish Influenza Outbreak: The Enemy Within

Horse-drawn carts plied the streets with a call to bring out the dead in the city where bodies lay unburied for days. The afflicted died by the thousands, and survivors lived in fear. But this wasn’t medieval Europe being stalked by the Black Death. This was Philadelphia, October 1918, and the city was under siege from a new variant of one of mankind’s oldest specters: influenza.

The flu lurking in the midst of this patriotic fervor, however, would prove far more lethal than trench warfare and poison gas. Most alarming was the fact that the disease ravaged previously healthy young adults in their 20s and 30s: the men and women who worked the factories, cleaned the streets, tended the sick — and fought the wars.

Many assumed, wrongly, that the flu had originated in Spain, where 8 million fell ill during a wave of relatively mild flu that had swept the globe in the spring of 1918. Because Spain was neutral and its press uncensored during the war, it was one of the few places in Europe where news about the epidemic was being reported. Whatever its origins, the flu was taking a toll on frontline troops. Commander Erich von Ludendorff blamed the disease for the failure of Germany’s major spring offensive.It was a grievous business, he said, having to listen every morning to the chiefs of staff’s recital of the number of influenza cases, and their complaints about the weakness of their troops.

Influenza wasn’t Ludendorff’s only obstacle. General JohnBlack Jack Pershing, commander in chief of the American Expeditionary Forces in Europe, pushed relentlessly to build up troop strength. The U.S. Army had fewer than 100,000 soldiers when it entered the war — the general’s plans called for approximately 4 million. The Americans would not simply plug holes in the British and French lines. The AEF would stand alone, and march to victory under the American flag. To do that, Pershing needed more men, more materiel. Always, endlessly, more.

Back home, the ramp-up hit a snag. On March 4, 1918, the Army installation at Camp Funston, Kan., reported a single case of flu. Before the end of the month, 1,100 men had been hospitalized, and 20 percent of those men developed pneumonia. Flu spread rapidly among Army camps as troops were rushed through on their way to the front. But the outbreak had subsided by summer, and it looked like the worst was over.

Only a Matter of Hours
Camp Devens, 35 miles northwest of Boston, was seriously overcrowded. Built to house 36,000 troops, it contained more than 45,000 in early September 1918. The flu struck there with a suddenness and virulence that had never been seen before.These men start with what appears to be an ordinary attack of LaGrippe or Influenza, and when brought to the Hosp. they very rapidly develop the most vicious type of Pneumonia that has ever been seen, wrote Roy Grist, a doctor at the Camp Devens hospital.Two hours after admission they have the Mahogany spots over the cheek bones, and a few hours later you can begin to see the Cyanosis extending from their ears and spreading all over the face, until it is hard to distinguish the coloured man from the white….It is only a matter of hours then until death comes….We have been averaging about 100 deaths per day….We have lost an outrageous number of Nurses and Drs.

Flu victims were wracked by fevers often spiking higher than 104 degrees and body aches so severe that the slightest touch was torture. Cyanosis was perhaps the most terrifying hallmark of the pneumonia that often accompanied this flu. A lack of oxygen in the blood turned one’s skin a bluish-black — leading to speculation that the Black Death had again come calling.

While Devens tried unsuccessfully to contain the outbreak, a similar situation was developing at Commonwealth Pier, a naval facility in Boston. Flu was reported there in late August, but the war would not wait. Sailors were shipped out to New Orleans, Puget Sound and the Great Lakes Naval Training Station near Chicago. Josie Mabel Brown was a young Navy nurse living in St. Louis, Mo., when she was called to duty at Great Lakes.There was a man lying on the bed dying and one was lying on the floor, she said of her first visit to a sick ward.Another man was on a stretcher waiting for the fellow on the bed to die….We wrapped him in a winding sheet and left nothing but the big toe on the left foot out with a shipping tag on it to tell the man’s rank, his nearest of kin, and hometown….Our Navy bought the whole city of Chicago out of sheets. There wasn’t a sheet left in Chicago. All a boy got when he died was a winding sheet and a wooden box we just couldn’t get enough caskets.

Three hundred sailors from Boston landed at the Philadelphia Navy Yard on September 7 on the 19th the Philadelphia Inquirer reported that 600 sailors and marines had been hospitalized with the flu. It should have been apparent to city officials that a potential crisis loomed. In Massachusetts the flu had spread rapidly from military encampments to the public at large. Medical practitioners in Philadelphia called for a quarantine, but Wilmer Krusen, director of the city’s Department of Public Health and Charities, declined. There was recent precedent for such action: Quarantines were regularly enacted during a terrifying polio epidemic in 1916. But that was in peacetime. No civilian deaths from flu had been reported locally, and a Liberty Loan parade — perhaps the largest parade Philadelphia had ever seen — was scheduled for the end of the month. A quarantine would only cause panic, and the city would most certainly not meet its quota of war-bond sales.

Every American seemingly had a personal stake in winning the war. Even children were eager to do their bit. Anna Milani, who was a child in Philadelphia during the epidemic, remembered the rhyme she and her friends would sing in the street:

Tramp, tramp, tramp the boys are marching
I spied Kaiser at the door
We’ll get a lemon pie
And we’ll squash it in his eye
And there won’t be any Kaiser anymore

The parade stepped off as planned on September 28 with marching bands, military units, women’s auxiliaries and Boy Scout troops. Some 200,000 spectators thronged the two-mile-long parade route in a show of civic pride. Three days later, 635 new civilian cases of flu, and 117 civilian deaths from the disease and its complications, were reported in Philadelphia.

Worry is Useless
October 1918 was brutal in the City of Brotherly Love. Schools, churches, theaters and saloons were closed. So many Bell Telephone operators were home sick that the company placed notices in city newspapers pleading with the public tocut out every call that is not absolutely necessary that the essential needs of the government, doctors and nurses may be met. Krusen authorized Bell to discontinue service to those making unnecessary calls, and 1,000 customers were eventually cut off.

Even if emergency calls did get through, there weren’t enough people to answer them. A quarter of Philadelphia’s doctors and nurses were away serving in the military. Volunteers were called, but many were too sick themselves — or too frightened of contracting the disease — to be of much help. Entire families were stricken, and the prognosis was often grim.My mother called the doctor because the whole family was sick with this flu, said Harriet Hasty Ferrell.And I, being an infant baby, was very sick, to the point that the doctor thought that I would not make it. He told my mother it wasn’t necessary to feed me anymore.

Still, there were those who tried to quell panic. An October 6 editorial in the Inquirer advised:Live a clean life. Do not even discuss influenza….Worry is useless. Talk of cheerful things instead of the disease.

No amount of happy talk could make the nightmare go away. Between October 12 and October 19, 4,597 Philadelphians died of the flu and related respiratory diseases, and survivors struggled to carry out familiar mourning rituals.We couldn’t go inside the church, one city native remembered.The priest would say Mass on the step, and we would all be congregated outside….They figured maybe outside you wouldn’t catch the germ. Another recalled that her 13-year-old cousin, who was sick with the flu, had to be carried to the cemetery wrapped in a blanket in order to say the traditional Jewish prayers at his mother’s funeral service. Hundreds of unburied corpses posed another serious health risk. Caskets were in such short supply that the J.G. Brill Co., which manufactured trolley cars, donated packing crates to fill the need. The Bureau of Highways used a steam shovel to dig mass graves in a potter’s field. By the end of the month, the Spanish flu had claimed 11,000 victims in Philadelphia and 195,000 nationwide.

The tragedy played out with varying degrees of severity across the country. The city of San Francisco, where the flu hit hardest in late October, mandated that gauze masks be worn in public at all times. The mandate was widely followed, though in reality, masks did little to prevent the spread of flu. They were also uncomfortable and inconvenient, and the public would not tolerate them for long. Even officials showed a less than vigilant attitude when the mayor, a city supervisor, a Superior Court judge, a congressman and a rear admiral were photographed at a prizefight sans their protective masks. And there were those who claimed the act was an unconstitutional attack on personal freedom: If the Board of Health can force people to wear masks, said the Crónica de San Francisco, then it can force them to submit to inoculations, or any experiment or indignity.

Doctors searched desperately for a cure, or at least a stop-gap measure. But they were on the wrong track. Conventional wisdom held that the flu was caused by bacteria vaccines to fight bacterial infections, however, had no effect on the disease. (Flu was not identified as a virus until 1933.) The epidemic was a crushing blow to medical science, which had only recently come to be seen as a professional discipline.

Government agencies fared no better. Surgeon General Rupert Blue, head of the U.S. Public Health Service, was aware that an outbreak of flu was possible. But in July 1918, he denied a request for $10,000 to be dedicated to pneumonia research, and he made no other preparations. Blue’s first public warning came in mid-September and included such tips as avoid tight clothes, tight shoes, tight gloves — seek to make nature your ally not your prisoner and help by choosing and chewing your food well. Congress appropriated $1 million in emergency funding for USPHS Blue eventually returned $115,000 to the government.

Worse still, the government contributed to the national paranoia surrounding all things German. The USPHS officer for northeastern Mississippi planted stories in the local papers that the Hun resorts to unwanted murder of innocent noncombatants….He has [at]tempted to spread sickness and death thru germs, and has done so in authenticated cases. Lieutenant Colonel Philip Doane, head of the Health and Sanitation Section of the Emergency Fleet Corporation, which oversaw U.S. shipyards, theorized that U-boats had delivered German spies to America to turn loose Spanish influenza germs in a theatre or some other place where large numbers of persons are assembled. So persistent was the belief that Germany had somehow launched a biological attack that USPHS laboratories devoted precious time to investigating claims that Bayer aspirin, which was manufactured in the States under a German-held patent, had been laced with deadly flu germs.

“Let the curse be called the German plague, declared Los New York Times in October.Let every child learn to associate what is accursed with the word German not in the spirit of hate but in the spirit of contempt born of the hateful truth which Germany has proved herself to be.

Over There
The death toll mounted at home through September and October even as President Woodrow Wilson was faced with General Pershing’s demands for more soldiers. Through the summer, Americans were being sent to Europe at the rate of 250,000 a month. But flu was running rampant on troopships, and those who survived the interminable voyage simply spread the disease to frontline staging areas. Wilson was urged by several advisers not to dispatch additional troops until the epidemic had been contained. The president consulted with his chief of staff General Peyton March, who conceded that conditions on the overseas transports were hardly ideal. He would not, however, concede anything that might stand in the way of winning the war.Every such soldier who has died [on a troopship], said March, just as surely played his part as his comrade who died in France. Wilson relented. The transports continued.

Wilson had won a second term in 1916 because he had kept the United States out of the war. Once war was declared in 1917, however, he could not afford to waver in his commitment to seeing the conflict through to Allied victory. To shore up public support, Wilson created the Committee on Public Information a week after declaring war on Germany. (One of its lasting contributions was the Uncle Sam “I Want You” recruiting poster.) The CPI’s news division issued thousands of press releases and syndicated features about the war that made their way, often unedited, into newspapers across the country. The CPI also had a pictorial publicity division, an advertising division and a film division. In short, it used every possible media source to influence public opinion.

Wilson’s zeal for advancing democratic ideals abroad was secured by his willingness to suppress them at home. Dissent was not tolerated. Under the 1917 Espionage Act, roundly criticized as being unconstitutional, Socialist leaders Eugene Debs and Victor Berger were sentenced to a combined 30 years in prison for their antiwar protests. The act also gave the postmaster general the right to determine what constituted unpatriotic or subversive reading material and ban it from the U.S. mail. The Justice Department authorized the 200,000 members of a volunteer group called the American Protective League to report on suspected spies, slackers who didn’t buy war bonds and anyone who voiced opposition to the government.

In this hyper-patriotic atmosphere, fighting the flu came second to winning the war. Public officials, and the public itself, downplayed the seriousness of the silent enemy within and focused on the more tangible enemies of a nation at war. The Germans could be defeated on the battlefield overseas and by surveillance at home. Nothing could stop a disease that immobilized great cities for weeks and carried off hundreds of thousands in the prime of life.

And then, it was over. By the end of 1918, deaths from flu and pneumonia nationwide had subsided greatly, and a third wave in the spring of 1919 left far fewer casualties in its wake.In light of our knowledge of influenza and the way it works, explained Dr. Shirley Fannin, an epidemiologist and current director of disease control for Los Angeles County, Calif.,we do understand that it probably ran out of fuel. It ran out of people who were susceptible.

Those who survived their exposure to the flu developed immunity to the disease, but not to its lasting consequences. William Maxwell, writer and longtime editor at El neoyorquino, was a 10-year-old in Lincoln, Ill., when the flu struck his family, killing his mother.I realized for the first time, and forever, that we were not safe. We were not beyond harm, he remembered eight decades later.From that time on there was a sadness, which had not existed before, a deep down sadness that never quite went away….Terrible things could happen — to anybody.

For all the advances in medical science, it is still not clear where the 1918 virus originated, or why it took such a toll on healthy young adults. Flu viruses are extremely adaptable. According to the National Institutes of Health, one new strain of flu appeared in humans between the Hong Kong flu outbreak in 1969 (the last flu pandemic) and 1977. Between 1997 and 2004, five new strains appeared.

Modern researchers agree that it is probably impossible to prevent an outbreak of flu, but it is possible to prepare for one — if the public, health officials and government agencies can agree on a plan of action. Today, as in 1918, a global conflict demands an ever-increasing amount of resources. The government has enacted extraordinary measures in the name of national security. And a public health crisis of the magnitude of the 1918 epidemic is almost incomprehensible. After all, it’s only the flu.

This article was written by Christine M. Kreiser and originally published in the December 2006 issue of Historia americana Revista. Para obtener más artículos excelentes, suscríbase a Historia americana magazine today!


Not a typical Philly jawn

The parade is a precursor to a Mütter Museum exhibition all about the flu outbreak opening mid-October.

“It’s not like your regular parade, it’s no marching bands, no puppets,” Adams said. “It’s not really for spectators. It’s for participants.”

Participants can go online and pick a person who died of the flu to honor. The list comes from Oct. 12, 1918, the deadliest day of the pandemic when some 750 people died in the city.

The Crossing, Philly’s local Grammy-winning choir, will be heard solemnly singing the names of the victims through parade-goers’ smartphones — Anna Golden (28), Thelma Schumann (1), Marion Bernice Barth Lingle (22), and hundreds of more names.

The piece, written by Pulitzer Prize and Grammy-winning composer David Lang, also offers some practical advice.

“Beware of those who are coughing and sneezing… avoid crowded streetcars… walk to the office if possible…avoid crowds,” sings the choir in slow, spread out sections of music.

Four white 20-foot wide sculptures will also act as speakers. The panels will be illuminated by white light and pushed forward by teams of people.

The event will end with a health fair that celebrates advances made in modern medicine, including the discovery of an effective flu vaccine, which people can get at the fair. It also celebrates the unglamorous profession of public health workers.

“There aren’t many Hollywood films about people working in public health and yet those people save millions of lives year in and year out,” Adams said. “We want to take a moment to publicly honor them.”

“Spit Spreads Death” takes its name from a public health poster that was discouraged spitting at the time of the pandemic.

The exhibit will bring visitors to 1918-1919 Philly, recreating the look and feel of the city at the time while sharing the stories of those who fell ill.

But it’s also meant to get people thinking about how diseases can strike at any moment despite medical advancements. The conversation aims to start conversations about the government and the public’s role in fostering public health.

“We expect anyone coming through this exhibition in its lifetime will have somewhere cooking in their mind some news article they’ve heard of about a disease outbreak,” Hicks said. “It could be Ebola, it could be measles since that’s making a resurgence in places where people have not gotten vaccinated, or it could be the flu.”


Death on parade: How the 1918-20 influenza pandemic ravaged Philadelphia and terrorized the Lehigh Valley

By this time 100 years ago, the pandemic influenza that infected a third of the planet — from teeming cities to tiny towns to paradisaical islands in the remotest stretches of ocean — had done its worst.

In recorded history, no greater mortality from disease had ever occurred in so short a time. The bubonic plague pandemic of the 14th century, the Black Death, may have killed more, but that was over a period of years. The flu, in about a year, reaped a far greater toll than the four years of World War I, in which 16 million died.

In the United States, more than 25 million fell ill and more than 600,000 died. The American city hardest hit by the pandemic was Philadelphia. On Oct. 17, the city’s Mutter Museum is opening an exhibit called “Spit Spreads Death,” recounting a public health calamity in which 20,000 Philadelphians perished — more than 12,000 in just six weeks.

The flu exploded like dynamite there. What lit the fuse was the city’s decision to proceed with the Liberty Loan Parade, a patriotic event to promote the purchase of war bonds, despite the fact that the epidemic was well under way. On Sept. 28, some 200,000 people lined Broad Street, the virus raced among them and, within a day or two, more than 600 fell sick.

Within a week, 2,600 were dead.

Philadelphia would emerge with the highest death rate of any American city. The Lehigh Valley’s municipalities didn’t suffer on that scale, but the flu rampaged here, too, to the extent that one newspaper account called it “the dreaded plague.”

Among the events leading up to the Mutter exhibit is a “parade of light” through city streets on Sept. 28 to commemorate that disastrous decision — a somber musical procession of glowing lights along Broad Street from Marconi Plaza in South Philadelphia to City Hall.

The public is welcome to march in the parade. Participants can march in memory of a particular victim. The website has a searchable database of names for people who may have lost ancestors it can also assign one at random.

From a century’s distance, scientists and infectious disease specialists look back on the pandemic with distinct unease.

“The general consensus is that it isn’t a question of whether we’re going to have another pandemic, it’s a question of when,” said Dr. Jeffrey Jahre, an infectious disease specialist and senior vice president of Medical and Academic Affairs with St. Luke’s University Health Network.

“That doesn’t necessarily mean it will have the same kind of effect, because we do have a number of things we’ve learned since then,” Jahre said. “But that doesn’t mean it wouldn’t be serious.”

Whether it would have comparable impact in an age of antibiotics, antivirals, vaccines and other medical advances is impossible to say.

But, Jahre said, if a pandemic today killed as much of the world’s population as the 1918 flu — 3 to 6 percent — the death toll would range from 200 million to 450 million.

A World Health Organization report released last week said the world isn’t ready for a similar pandemic.

“If it is true to say ‘what’s past is prologue,’ then there is a very real threat of a rapidly moving, highly lethal pandemic of a respiratory pathogen killing 50 (million) to 80 million people and wiping out nearly 5% of the world’s economy," the report said. “A global pandemic on that scale would be catastrophic, creating widespread havoc, instability and insecurity. The world is not prepared.”

Growing fear

The first flu cases were reported in January 1918 among soldiers at Midwestern military posts. Some experts believe those cases may have been the worldwide point of origin for the illness, with soldiers carrying the infection to European battlefields.

Even so, it became known as the Spanish flu. Spain had remained neutral during the war, so stories about the illness weren’t subjected to the censorship imposed on news in other countries. And the Spanish king, Alfonso XVIII — he survived — was among the early victims.

The January illnesses flared into a springtime wave not markedly different from a typical flu outbreak. Victims who sickened and recovered were lucky. They developed immunity that protected them when the flu returned in August — an unusually early start to flu season, which typically arrives in the fall.

It would soon become clear that nature had unleashed something terrible.

The virus attacked with brute force and speed. Some victims rose healthy in the morning and were dead by dinnertime. Others went to bed feeling peaked and were found dead in the morning, blue-skinned from oxygen deprivation. Some, ravaged by the bacterial pneumonia that was the virus’ chief complication, almost literally coughed their lungs out.

Flu is normally most dangerous to the young and old, whose immune systems are immature or compromised. Those age groups certainly fell victim, but this flu also attacked people in their prime at an extraordinary rate. About half the victims in the U.S. were between 20 and 40.

One theory holds that healthy people fell victim to their own immune systems, which overreacted to the virus and caused a deadly inflammatory condition known as cytokine release syndrome.

Other research suggests that a common flu treatment — high doses of aspirin — contributed to deaths. The evidence is that some victims bled from their noses, ears and other orifices aspirin has blood-thinning properties science wasn’t aware of at the time. Jahre, for one, is skeptical of that theory, because the same symptoms occurred in places where aspirin wasn’t prescribed.

Jahre said most people, in that age before antibiotics, were especially vulnerable to pneumonia and other “supra-infections.”

“It’s an infection on top of an infection,” he said. “That happened then and it happens now.”

The federal government, worried that fear of a pandemic would affect wartime morale, minimized the threat. That’s one reason Philadelphia went ahead with its parade.

A lengthy article by the U.S. Public Health Service, “Uncle Sam’s Advice on Flu,” opened and and closed with catchy slogans that seemed designed to normalize a clearly abnormal illness: “Coughs and Sneezes Spread Diseases” and “Cover up each cough and sneeze, if you don’t you’ll spread disease.”

It advised typical precautions and noted that the “proportion” of deaths overall was not excessive, though the number of deaths in some parts of the country was extraordinary.

That piece ran in The Morning Call on Oct. 9 — the same day Allentown, criticized for foot-dragging, finally heeded the advice of the city health inspector and closed schools.

Three days later, Oct. 12, another story advised that the ailment was just one in a long history of outbreaks of what used to be called “the grippe."

No reason for panic, it said. “Go to bed and stay quiet. Take a laxative. Eat plenty of nourishing food. Keep up your strength. Nature is the only cure.”

The papers were full of advertisements for flu remedies. One advised sufferers to “Rub in and inhale Dr. Jones’ liniment, generally known as beaver oil, and get relief.” Another recommended “Hill’s Cascara Quinine Bromide” be taken “at the first sign of a sneeze or shiver.”

Still another promoted “Smok-O” tobacco-less cigarettes. The “medicated smoke” ostensibly disinfected the air passages (“Influenza Germs Smoked Out”) and eliminated the risk of stomach upset from oral drugs.

Readers must have found all of this less than reassuring. The paper had just reported 654 flu cases and 15 deaths in Allentown since the start of the outbreak. Easton and Phillipsburg reported 17 deaths Oct. 7-8. Statewide, deaths between Oct. 2-8 totaled 1,482.

The day the grippe story appeared, 751 Philadelphians succumbed, the city’s worst single-day toll.

“The dreaded plague”

In its Oct. 16 edition, the Allentown Democrat reported eight flu deaths in the previous five days. Two victims, Carl Frey and Roscoe Hargis, were Army privates stationed at Camp Crane, the military post at the Allentown Fairgrounds where soldiers were ordered to wear masks in a vain attempt to halt the flu’s spread.

Mary Brunetaki of Allentown caught the illness from her infant, who died. Brunetaki was too sick to go to the funeral and succumbed even as the child was buried.

Daniel Malone of Bethlehem went to Shenandoah to attend the funeral of his brother, an epidemic victim. Malone fell ill during the service and died within a day.

A Quakertown man, Clinton Schelly, died in a Hamburg sanatorium. An Allentown butcher, Norman Rauch, died at the hospital. Richard A. Parks, president of an Allentown wallpaper company, died at home.

The papers carried dozens of notices of flu-related public event cancellations. The Allentown Democrat ran an editorial demanding that authorities build a “contagious hospital” to quarantine and treat victims of epidemics.

Allentown, the Valley’s largest city, had started strong in the pandemic battle. It was the first Pennsylvania municipality to enact quarantines requiring isolation of patients. That was in September.

But when federal authorities recommended that municipalities consider closing schools and cancelling public gatherings, Allentown Mayor Alfred Reichenbach thought it would be a step too far. His city, unlike Bethlehem, had relatively few cases.

“Bethlehem,” Reichenbach told The Morning Call, "is filthy and dirty. A wagonload of refuse could be secured from three blocks of the highways, the streets are covered with thick layers of dust, the worst breeder of disease.”

Reichenbach would go on to serve as a pallbearer at the end of October for a notable victim, Lehigh County District Attorney Warren K. Miller.

The Chronicle newspaper editorialized that Allentown councilmen “obstinately persist in regarding the epidemic which is sweeping the country, and exacting an enormous death toll, as general cases of common colds.” Council even adopted a resolution saying the “colds” could be blamed on houses that were excessively damp because residents were trying to conserve coal.

“If people would take the opposite step — heat their houses where colds existed and promptly consult a doctor, more serious trouble would be avoided,” the resolution said. “We call upon people to heat their homes properly and call upon doctors promptly at the first sign of any unusual cold.”

The city came around, closing schools and cancelling public gatherings. In the city and across the Valley, churches were asked to suspend Sunday services.

A dozen deaths were reported in the area on Oct. 28 and the next day’s Morning Call headlines were dire.

“INFLUENZA TAKES TOLL OF FIVE IN HOKENDAUQUA: Mother and daughter, a man and two children victims of the dreaded plague.”

“DEATH’S HAND LAID ON YOUNG AND OLD: Dozens of well known in Allentown and Lehigh County pass away.”

Allentown had passed the 3,000 mark in the number of cases, the paper noted, with just shy of 400 cases reported the previous Sunday alone. In October 1917, the city had recorded 81 deaths from all causes. Now, in the same month a year later, more than 200 had been recorded, the vast majority from the flu.

The end

The flu began to abate through November. The Valley toll was grim. According to U.S. Bureau of Census’s Mortality Statistics for 1918, Allentown, a city of 73,500, lost more than 500 people. Easton, with a population of 33,813, lost 382.

Bethlehem’s figures show out of a population of 50,538, a total of 105 died, but historians believe that number is markedly low because the city had spotty record-keeping.

The global effect of the flu could hardly be reckoned. In India, some 5 percent of the population — 17 million — may have died. In Iran, the death toll may have reached 2 million, more than 20 percent of the population.

By the fall and winter of 1919-20, the virus had burned through its available hosts — they had either died or acquired immunity — and it may have mutated into a less lethal strain. So that season’s outbreak was far weaker and not nearly as widespread.

Pandemics have happened since 1918, but none approaching nearly the same scale. The worst, in 1957, killed about 2 million people worldwide. An outbreak a decade later killed about a million.

The most recent, the 2009-10 flu, may have killed 203,000 people, according to a 2013 analysis by an international group of researchers. That outbreak, of so-called swine flu, raised alarms because it was only the second caused by the H1N1 virus. The first was the 1918 pandemic.

Medical care is far more advanced today, of course, and flu vaccines are available each season. But the nature of flu is that it mutates, so it can breach the body’s defenses. And vaccines don’t always protect against all the strains that circulate in a season. The virus also adapts to thwart antiviral treatments such as Tamiflu, which can reduce the severity and duration of the illness.

Jahre is also worried by the effect of the anti-vaccination movement. One way vaccines prevent epidemics is by creating “herd immunity,” meaning the virus can’t find enough hosts to get a foothold in an area. The fewer vaccinations, the more vulnerable the herd. The anti-vaccination trend has already given rise to outbreaks of measles, a disease once thought to have been eliminated.

Jahre said the worldwide medical community maintains a virus surveillance program that flags worrisome outbreaks early on. The World Health Organization issues advisories when new threats emerge or when pandemics are thought to be imminent. These prompt countries to institute precautionary measures.

Even so, he has concerns about how widely and effectively health care could be administered in the event of a fast-moving, devastating pandemic. For example, only a few companies produce flu vaccines, and production disruptions have led to shortages even in ordinary seasons.

And federal government response to other disasters — Hurricane Katrina, for example — has been less than reassuring, he said, with troublesome failures in communication and widespread confusion about who, ultimately, is in charge.

John Kalynych, director of Lehigh County Emergency Management, said local authorities won’t be caught flatfooted in the event of a pandemic. The agency and its counterparts across the state would coordinate the response of hospitals and municipal health departments.


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